Escritura a mano, teclados y la devaluación de la tipografía

Algo que me ha llamado la atención por mucho tiempo es la torpeza de nuestros teclados desde un punto de vista tipográfico. Creo que la manera en que las teclas están colocadas puede ser un factor que contribuye a la falta de calidad tipográfica en nuestra escritura diaria y publicación en línea. ¿Cómo se podría solucionar?

Regresando en el tiempo

Antes de la edición por computadora, la mayoría de los libros o revistas publicados eran elaborados por artesanos que tenían las herramientas y habilidades necesarias para reproducir y publicar un texto que cumplía los estándares más altos en legibilidad y tipografía. Mucho de esto tenía que ver con la imprenta y el conocimiento del tipógrafo acerca del idioma y la tipografía. Él o ella sabían que cada caracter en un tipo de letra significaba diferentes cosas así como las diferentes palabras significan diferentes cosas.

Los tipógrafos e impresores tenían acceso a un conjunto de caracteres extenso para ajustar la tipografía de libros y revistas.

La publicación en aquellos días era para producción de información en masa. No era algo que cualquiera podía hacer. Tomaba tiempo, era caro y contenía muchos detalles que tenían que ser cuidadosamente considerados para hacerlo bien.

Lo contrario a la publicación lenta y cara era la escritura a mano. La escritura a mano era rápida, barata y a mi punto de vista era una extensión de la voz humana. Hablábamos cuando nuestro destinatario estaba cerca, y escribíamos cuando estaba lejos. Ya que el propósito de la escritura a mano era imitar la voz, no requería el conjunto de caracteres extendido que la imprenta o el tipógrafo profesional tenían a la mano. En la mayoría de los casos funcionaba bien con únicamente A-Z, a-z y números.

La tipografía y la escritura a mano eran dos cosas que podían vivir juntas ya que no competían entre estas; una era para comunicación rápida e informal, y la otra para una comunicación formal y permanente.

El cruce de caminos

Si miramos a la historia de la máquina de escribir, podremos ver que el propósito de la invención no era para reemplazar o democratizar la impresión o la publicación en maza. Era para reemplazar la escritura a mano en oficinas, la correspondencia formal y la escritura profesional.

[Él] tenía por su gran estudio y dolor y gastos, el inventado y traído a la perfección una máquina artificial o método de impresión o transcripción de letras, una tras de otra, como en la escritura, por lo cual toda la escritura puede ser absortada en papel o pergamino tan claro y exacto tal que no puede ser distinguido de la imprenta, y que dicha máquina o método puede ser de gran uso en asentamientos y registros públicos, la impresión siendo más profunda y más duradera que cualquier otra escritura, y que no se puede borrar o falsificar sin un descubrimiento manifestado. – De la patente de la Máquina de Escribir de Henry Mills, 1714

Había otras patentes solicitadas para dispositivos de tipografía en 1808, 1829 y 1852 pero no ganaron interés público. Alrededor de 1860, la máquina de escribir similar a la que se usaron por muchas décadas fue introducida y ganó popularidad.

Las primeras máquinas de escribir tenían las teclas distribuidas en orden alfabético.

3 5 7 9 N O P Q R S T U V W X Y Z
2 4 6 8 . A B C D E F G H I J K L M

Como se puede ver, solo se tenía de la A a la Z y números en el teclado. Esto muestra que el propósito era el reemplazar la escritura a mano.

Se usaban barras con letras que físicamente “martillaban” las letras en el papel. El problema era que las letras más usadas frecuentemente en esas máquinas de escribir se colocaban muy cerca una de otra lo que resultaba en la obstrucción de las barras y se atoraba el papel.

Alrededor de 1868, Christopher Latham Sholes introdujo el teclado qwerty para prevenir que las barras se atascaran.

Originalmente las teclas se distribuían en orden alfabético, lo que causaba obstrucciones frecuentes de las partes móviles. Sholes redistribuyó las teclas para que las letras más usadas frecuentemente estuvieran dispersas para minimizar el atascado. Obtuvo una patente por su distribución del teclado que se conoció como qwerty y se volvió el teclado us standard 101. – Comparación de teclados QWERTY y DVORAK

Esto fue un mejoramiento enorme desde el punto de vista técnico, pero eso era todo, una solución a un problema técnico. La distribución qwerty hizo que el que teclado fuera más lento y forzaba al usuario a mover los dedos de una manera no natural y de maneras raras de teclear sin atascar las barras. Pero no mejoró la situación del escritor para nada.

En 1878, la distribución qwerty se asentó a como es en la actualidad.

1 2 3 4 5 6 7 8 9 0 - =
Q W E R T Y U I O P [ ] \
A S D F G H J K L ; '
Z X C V B N M , . /

En 1930, la máquina de escribir eléctrica fue inventada y la más popular fue IBM Selectrics, que usaba una esfera para imprimir las letras en el papel.

Sabían poco en aquellos tiempos acerca de la transformación que venía sobre la impresión y publicación digital. Si hubieran sabido podrían haber tomado decisiones muy diferentes.

Con la invención de la esfera para mecanografiar y la máquina de escribir eléctrica pudimos ver dos cosas:

Primero, ya que las barras estaban fuera de la ecuación era posible reacomodar las teclas en cualquier forma que beneficiaría a los que tecleaban y en 1936, el Dr. August Dvorak inventó el teclado DVORAK.

; , . P Y F G C R L
A O E U I D H T N S
Z Q J K X B M W V _

El teclado Dvorak acomodó las teclas para que las letras más usadas frecuentemente estuvieran distribuidas cerca de los dedos más fuertes de los que tecleaban. Esto fue muy bueno para los mecanógrafos, ya que aumentó la velocidad de la mecanografía y era más placentero de usar. Desafortunadamente, el teclado Dvorak no ganó su momento y el teclado QWERTY se volvió la distribución estándar.

Segundo, el juego de caracteres se pudo haber extendido para parecerse mejor a la variedad en juego de caracteres que se usaba con las imprentas y los tipógrafos profesionales. Pero, al igual que con la máquina de escribir original, la máquina de escribir eléctrica no fue diseñada para competir con la imprenta, la producción en masa o la publicación a gran escala, por lo que era natural seguir con el teclado existente de las máquinas de escribir originales.

La única extensión al juego de caracteres fue la introducción permanente de la tecla SHIFT. Era usada para agregar caracteres al teclado. Vemos caracteres alternos agregados a las teclas numéricas; [ ] @ # $ % & * ( ) “ ‘, por ejemplo.

No he encontrado información de por qué esos caracteres fueron elegidos en favor de otros, que desde el punto de vista tipográfico, son más valiosos. Pero desde que las máquinas de escribir se usaban en oficinas, la comunicación formal, acuerdos, documentos financieros y demás, eran los que más necesitaban esos caracteres.

Desde que el teclado QWERTY extendido se volvió un estándar, significó que las personas empezaran a usar lo que estaba disponible en la máquina de escribir para tipografiar su texto. Aunque las comillas y los signos de interrogación eran tipográficamente incorrectos.

Lo mismo pasó con muchos otros caracteres tipográficamente importantes como el guion medio largo — y la elipsis … por ejemplo. Ya que inicialmente no estaban disponibles, y después en los teclados de computadoras, casi inexistentes, simplemente se olvidaron.

El resultado de la tipografía en la actualidad

La máquina de escribir y la computadora fueron introducidos a través de una cadena de invenciones y patentes que empezaron a reemplazar la escritura a mano. Estas no competían con la impresión tradicional y la publicación, pero en retrospectiva, era muy obvio que el camino de la máquina de escribir iba a liderar la invención de las máquinas de duplicación en masa como el mimeógrafo o la fotocopiadora. Aunque esto es bueno, porque democratizó la comunicación en masa y la publicación que cualquiera puede hacer, casi sin mayor costo, publicar sus propios libros, blogs, revistas o cualquier cosa que puedan imaginar.

La única cosa que puede molestar, es que aún tenemos herramientas tipográficas demasiado especializadas para hacerlo.

Sorprendentemente muchos diseñadores, editores y desarrolladores que gastan la mayoría de su tiempo trabajando con texto y copiado, tienen muy poco o nada de conocimiento sobre las implicaciones del lenguaje con los diferentes juegos de caracteres que usan.

La evolución de la escritura a mano a la mecanografía al teclado puede ser una de las causas de la falta del entendimiento tipográfico en la actualidad.

Así que … ¿Hay algo por hacer? Bueno, el teclado QWERTY no va a irse. Puede haber algunos casos extremos de redistribuir las teclas en el teclado que puedan proveer una solución a corto plazo (o comprar un teclado DVORAK). Pero una solución a largo plazo puede ser el construir un sistema tipográfico dentro del software (que hay algunos que ya existen a un costo de uso muy elevado). La introducción del formato OpenType en gran escala dará acceso público a una variedad de caracteres que los tipógrafos profesionales tenían en sus días. Se necesita continuar empujando las características de OpenType en navegadores y otro software, y una vez hecho se habrá pasado un gran camino. Pero aún no se ha llegado, así que mientras tanto también es igualmente importante continuar con la construcción de otras herramientas como OpenTypography y LaTeX. Estas herramientas, presionarán sobre los desarrolladores de navegadores y mantener la discusión.